Афотическая зона лежит ниже фотической зоны. В афотическую зону свет не попадает вообще. Собственно, она занимает большую часть океана, а живет здесь лишь небольшая доля морских организмов.
В большинстве морей и океанов эта зона вечной темноты находится слишком глубоко, чтобы дайверы могли до нее добраться, но во многих пресноводных водоемах ее легко достичь. В озерах и карьерах с плохой видимостью зона вечной темноты часто начинается уже с глубины 18 метров.
Из всех факторов на вертикальное распределение автотрофных организмов сильнее всего влияет мутность. Максимальная глубина, на которой могут выжить фотоинтезирующие организмы (куда проникает количество света, необходимое для фотосинтеза) возрастает с понижением мутности.
В океанах автотрофы обычно не живут глубже 190 м, а в большинстве пресных водоемов эта цифра значительно меньше.
Определенные группы организмов используют для фотосинтеза разные части спектра, в зависимости от того, какие фотосинтетические пигменты у них есть.
Например, красные водоросли используют зеленую и синюю область спектра, что позволяет им жить на большей глубине, чем зеленым и бурым водорослям, которые используют красную часть спектра.
Красные водоросли выглядят красными, потому что поглощают зеленые и синие лучи и отражают красные — именно этот цвет мы и видим.