Ежедневно и ежегодно вода Мирового океана работает как всемирный термостат, предотвращая резкие температурные скачки, вызванные неравномерным нагревом земной поверхности от Солнца. Океан поглощает тепло днем и в летний сезон и отдает его по ночам и в зимний сезон. Точно так же лед в полярных областях поглощает тепло днем в процессе таяния и отдает его ночью, когда замерзает.
Разница в температуре между днем и ночью или летом и зимой была бы несравнимо больше, если бы не было океана в роли термостата. Без тепловой инерции, которую дает вода, многие — если не все — наземные организмы не смогли бы выдержать сильнейшие суточные перепады температур.
Каждый вид живых организмов характеризуется определенным диапазоном условий, в которых он может выживать (т.н. диапазон толерантности). Среди прочих к этим условиям относятся температура, соленость и освещенность. Некоторые виды могут выдерживать широкий диапазон условий и поэтому могут жить во многих местах.
Другие выживают только в узком диапазоне условий и поэтому более ограничены в местообитании. Организм может иметь широкий диапазон толерантности к одному параметру (например, температуре), и узкий к другому (например, солености).
Диапазоны толерантности оказывают влияние друг на друга. Например, морские звезды выдерживают широкий диапазон температур, но, когда они живут на пределе температурной устойчивости, они испытывают стресс и становятся гораздо менее устойчивыми к изменениям других факторов среды, таких, как соленость.
Диапазоны толерантности частично определяют, в каких местообитаниях данный организм сможет жить.