Свет обычно проникает только в самые верхние слои водоемов — эти слои называют фотической зоной. Свет достигает дна водоемов только там, где вода прозрачная, а глубина небольшая. В самой прозрачной воде свет может проникать до глубины 600 м (правда, в ничтожных количествах), но обычно он достигает глубины 100 м.
Лишь 2% океанских вод получают значительное количество света, поскольку вода рассеивает и поглощает его. Пресные водоемы часто имеют относительно большую фотичекую зону благодаря своей небольшой глубине.

Глубина, на которую проникает свет, зависит от того, насколько прозрачная или мутная вода в данном месте. В прибрежных водах, куда поступает береговой сток, свет может проникать не глубже 3 метров. В самой чистой воде спектрофотометр (прибор, которым измеряют интенсивность излучения в разных частях спектра) обнаруживает свет до глубины 590 метров.

 
Однако, как уже говорилось, заметное количество света проникает лишь до глубины около 100 м, хотя на глубине 150 метров может быть достаточно света, чтобы человеческий глаз мог что-то видеть.
Несмотря на то, что нижняя граница фотической зоны может опускаться до 200 м, самая продуктивная область занимает верхнюю, расположенную близко к поверхности часть фотической зоны. Эту часть фотической зоны называют эвфотической зоной.

 
Эвфотическая зона занимает лишь около 1 % океана, но здесь сосредоточено подавляющее большинство живых организмов, благодаря свету, от которого все они прямо или опосредовано зависят. В этой зоне фотосинтезирующие организмы переводят энергию света в биологический цикл. Нижнюю часть фотической зоны называют дисфотической зоной.

 
Свет достигает этой зоны, но его количества недостаточно для существования значимого числа фотосинтезирующих организмов.