В целом, соленость одного определенного водоема может меняться очень незначительно, а разница между различными водоемами бывает очень большой: от почти нулевых значений в устьях рек до 40%о и выше в более-менее замкнутых водоемах, расположенных в тропических пустынных областях (ярким примером является Красное море).
Пропорции разных солей в морской воде постоянны, меняется только их концентрация в воде. Соленость изменяется, когда в океан попадает пресная вода (с дождем или речным стоком) или когда вода испаряется.
Например, солоноватые воды образуются в эстуариях при смешении пресной воды с морской. Солоноватые воды имеют соленость от 0.6 до 30%. Очень соленый раствор — насыщенный или близкий к насыщению, образуется в местах, куда не поступает пресная вода, а испарение велико или там, где на дне лежат мощные пласты соли, как, например, в Мексиканском заливе.
Так же, как и в случае с температурой, величина солености и ее резкие изменения кардинально влияют на выживание организмов.
Эффект, который изменение солености оказывает на водные растения и животных, связан с их собственным внутренним химическим балансом.
Соленость внутренних жидкостей тела всех водных растений, беспозвоночных и большинства рыб приближается к солености той воды, в которой они живут.