Распространение водных организмов тесно увязано с географическими различиями в температуре воды. Это объясняется тем, что большинство животных и все растения не имеют механизмов контроля температуры тела. Такие животные называются холоднокровными, и температура внутри их тел равна температуре окружающей среды. В результате, они могут жить только в довольно узком диапазоне температур воды.
Только птицы, млекопитающие и очень немногие крупные пелагические рыбы (например, тунцы), могут регулировать температуру своего тела (до определенного предела). Таких животных называют теплокровными (гомотермными). Способность регулировать температуру тела дает животному несравнимо большие возможности перемещения по разным климатическим зонам.
Изменения температуры оказывают несколько эффектов на водные организмы. Во-первых, изменяется скорость метаболизма (рост и деление клеток, потребление кислорода, сердцебиение и другие физиологические процессы).
Получается, что у холоднокровных животных температура окружающей среды напрямую регулирует метаболизм. При подъеме температуры на каждые 10°С скорость метаболизма у таких животных увеличивается в 2-3 раза. Ясно, что сезонные изменения температуры воды оказывают глубокое влияние на жизнь водных организмов.