Верхний слой воды, куда проникает солнечный свет, называется фотической зоной и содержит наибольшее количество фотосинтезирующих организмов. Эти организмы используют углекислый газ, делая воду немного более щелочной. Кроме того, поверхностная вода более теплая, что также сокращает количество растворенной углекислоты. В среднем, теплая, богатая жизнью вода имеет рН около 8.5.
В толще океана рН может слегка меняться. Здесь может быть больше углекислоты от дыхания морских животных и других организмов, поэтому вода более кислая, с меньшим значением рН.
На глубинах около 1000 метров активность жизни снижается. Это означает меньшую дыхательную активность, и, следовательно, меньшее количество углекислого газа, поэтому эти слои воды имеют более щелочную реакцию.
На 3000 метрах и глубже вода снова становится более кислой. Причина в том, что разлагающийся органический материал, падающий на дно, выделяет углекислоту, а фотосинтезирующих организмов, которые могли бы поглощать ее, здесь нет.
Переход между менее кислой и более кислой зонами называется уровнем карбонатной компенсации (УКК). Вода под УКК достаточно кислая для того, чтобы в ней растворялись падающие сюда известковые
раковины (известняк — это карбонат кальция) и прочие останки погибших организмов.
Другими словами, ниже УКК скорость растворения карбоната кальция превышает скорость его накопления.