Фосфор — еще один элемент, принципиально важный для жизни, так как он используется в цикле АТФ/АДВ — процессе преобразования химической энергии в форму, пригодную для использования организмом. Фосфор также входит в состав ДНК и других нуклеиновых кислот — молекул, ответственных за передачу наследственной информации от родителей к детям.
Фосфор вместе с карбонатом кальция является основой костей и зубов. В морских экосистемах раковины и скелеты некоторых микроорганизмов (диатомовых и радиолярий) состоит из кремния. В телах этих организмов кремний присутствует в виде гидроокиси кремния, часто называемой кремнеземом.
Большая часть песка состоит из кремнезема, поскольку он входит в состав многих минералов и очень трудно разрушается. Фосфор и кремний легко переходят в форму фосфатов и кремнезема, доступных для поглощения бактериями и фитопланктоном.
Но когда они входят в состав скелетов и раковинок, цикл может очень сильно удлиняться, потому что после смерти организма его останки опускаются на большую глубину.
Оказавшись в составе морских донных отложений, эти элементы могут очень надолго выпадать из цикла, прежде чем они вернутся к поверхности и снова станут доступны для других организмов.